Capítulo 478 – TBATE – Al Limite del Horizonte

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Desde el Punto de Vista de Arthur Leywin

A pesar de no tener ojos visibles, el rostro nudoso de ese ser dorado y brillante me miraba fijamente, hasta lo más profundo de mis huesos. Mi propia mente parecía vacía, carente de intención o pensamiento consciente. Podía sentir los hilos dorados tejiéndose a través de mi mente y recuerdos, mi pasado, presente y futuro. La sensación me aterrorizó a nivel existencial.

“¿Quién eres?” Mi voz era hueca y suave, la resonancia barítona ahogada por el vacío y mis propias dudas.

“Ya lo dijiste.” Los hilos pulsaban y vibraban mientras la entidad hablaba. “Soy Destino. O… un aspecto del Destino. La boca.”

Mientras luchaba por encontrar algo más que decir, busqué desesperadamente en la amplia extensión del vacío etérico que nos rodeaba. La única característica concreta del vasto vacío negro-morado era el portal. Me preguntaba qué pasaría si intentaba huir a través de él.

No, es por esto que estamos aquí, me recordé, tratando de abrirme camino mentalmente a través del miedo inusual que me estaba robando mis sentidos. “¿Qué fue eso, de antes? ¿Haneul? ¿Shadow Claws y las demas tribus? ¿Por qué la farsa?”

Los hilos dorados se deshicieron, vibraron en el aire y se enrollaron nuevamente en la forma humanoide a nuestra izquierda, colocándonos entre Destino y el portal. Sylvie y Regis giraron a mi alrededor para mantenernos a los tres frente a Destino.

“Elegí una figura de tus recuerdos que pensé que te haría sentir más cómodo para que esta conversación fuera más llevadera.” Nuevamente, los hilos vibraron, un indicio que se transmitió en la resonante e inhumana voz del aspecto del Destino. “Llevas contigo cientos de horas en recuerdos de aquel llamado Haneul, dando a tal apariencia de gran importancia.” Algo parecido a una risa recorrió a aquella forma, enviando ondas a lo largo de los cientos de hilos dorados que se extendían desde ella. “Tal vez no era la comodidad lo que necesitabas para introducirte en esta conversación, sino la confusión.”

Miré a Sylvie, quien me miró con una ceja levantada. ‘Esto… no es exactamente lo que esperaba.’

Regis ladeó la cabeza, perplejo. ‘Yo tampoco.’

“Sus expectativas sólo podrían resultar erróneas”, respondió la figura, como si pudiera escuchar nuestros pensamientos. “Sabes tan poco, pero tu perspicacia te ha llevado al umbral de un mayor entendimiento. Al límite del horizonte. Tu crecimiento, tu poder – tus muchos éxitos y fracasos – te han preparado para una cosa, y sólo para una cosa.”

“¿Para manejar ese aspecto del éter conocido como Destino?” Pregunté en voz alta, un escalofrío recorrió mi espalda.

“No.” La palabra quedó suspendida en el aire, pareciendo resonar en todos y cada uno de los hilos que componían la forma física de la entidad. “Pero tu malentendido es muy… humano.”

Antes de que pudiera responder, los colores se derramaron por el vacío, girando y fundiéndose para formar un cielo azul nublado, un exuberante campo verde y una extensión de océano ondulante, cada ola con crestas blancas brillando como diamantes bajo un sol amarillo. Para cuando mi atención regreso al aspecto de Destino, este había regresado nuevamente en el djinn de piel azul y ojos rosados, Haneul.

Experimente dando un paso; El suelo bajo mis pies parecía sólido. Inclinándome, pasé mi palma sobre la hierba, sintiendo cada una de sus hojas doblarse y luego volver a su lugar. Algo en la escena me resultaba familiar. “¿Dónde estamos?”

“Depende de cuándo estés”, respondió Haneul. Se acercó al borde de un alto acantilado que se elevaba verticalmente desde una amplia playa debajo. Las sombras atravesaron repentinamente el paisaje, y edificios comenzaron a surgir de la arena. Figuras oscuras se movían por la playa como miles de hormigas. “Los espectros fueron los primeros en construir aquí. Hace mucho, mucho tiempo.”

Una gran ciudad creció ante nosotros, llena de pequeñas figuras oscuras que aparecían y desaparecían demasiado rápido para distinguirlas. La ciudad devoro la costa y el acantilado, extendiéndose hasta donde alcanzaba la vista en todas direcciones. Luego otras figuras aparecieron. Sombras blancas, luego azules, luego rojas y marrones, todas descendieron sobre la ciudad. Aunque la escena distante carecía de detalles, era obvio que se estaba desarrollando una terrible batalla. Ambos bandos sufrieron mucho y, cuando terminó, el paisaje había sido devuelto a su estado anterior. No quedó nada de la ciudad.

Recordé lo que Kezess me había dicho sobre la antigua rama de los asuras llamada espectros. “Acabamos de ver a todos los demás asuras uniéndose contra los espectros guerreros, ¿verdad?” Dije, más que nada hablando solo.

Pronto, figuras blancas pululaban por la playa y, justo como las figuras oscuras que representaban a los espectros habían hecho antes, comenzaron a construir una gran ciudad. Sin embargo, antes de que la ciudad estuviera completa, todas las manchas blancas desaparecieron. Fruncí el ceño ante la ciudad fantasma a medio construir durante un rato. Justo cuando estaba a punto de volverme hacia Haneul y preguntarle qué había pasado, la tierra se abrió y se tragó la ciudad entera.

“Cuando los dragones se llevaron a Epheotus de este mundo, borraron de la tierra todos los signos de su civilización para que futuras generaciones no supieran nada de ellos.” Haneul miró con tristeza hacia la playa vacía. La construcción y caída de las dos ciudades habían dejado el paisaje irregular y la cara del acantilado parcialmente erosionada. “Siempre está aquí. Este lugar llama a todas las civilizaciones que crecen en el suelo de esta tierra.”

“Qué es lo que- “

Me quedé en silencio mientras una nueva gente se extendía por la playa. Su progreso fue más lento que el de los espectros o los dragones. Comenzaron con pequeñas cabañas, convirtieron su aldea en una ciudad y luego en una pequeña ciudad pegada al acantilado. La tierra que nos rodeaba fue labrada y revuelta hasta convertirla en un suelo marrón con cultivos. Espesas columnas de humo comenzaron a salir de las chimeneas de algunos edificios, que ahora estaban hechos de ladrillo en lugar de arcilla o madera. Muelles se extendían hacia el océano y aparecieron pequeños veleros. Su progreso pareció detenerse por un tiempo, y luego…

Manchas blancas llovieron fuego blanco y la ciudad fue borrada en un abrir y cerrar de ojos.

Lo primero que pensé fue en los djinn, pero había visto una ciudad de djinn. Esto no se veía igual. Pero, como antes, las formas blancas eran los dragones…

Una idea escalofriante oscureció mi mente y me gire hacia Haneul en busca de confirmación. Sus ojos rosados ​​se quedaron en la playa.

No mucho después, otro grupo de personas apareció. Como antes, construyeron lentamente la tierra, superando a la civilización anterior a medida que las estructuras imponentes se convertían en la columna vertebral de una ciudad amurallada que se extendía por la costa en cada dirección. Luego, las formas blancas borrosas llegaron de nuevo, y los edificios se derrumbaron. Cuando los dragones se fueron, no quedaba señal alguna de la ciudad.

Sylvie soltó un gemido bajo y doloroso, su mirada fija mientras observaba la destrucción sombría que se desarrollaba ante nosotros.

“Este es un pequeño rincón de un pequeño continente de este mundo, durante un estrecho lapso de tiempo”, dijo Haneul, su voz extrañamente vacía de emoción. “Es necesario ver esto para comprenderlo. Sólo cuando lo entiendas podrás ver.”

El tiempo continuó pasando como un torrente, y varias ciudades más surgieron y fueron destruidas, cada una representando una civilización, un pueblo completamente nuevo. Entonces creció una ciudad que reconocí.

“La ciudad djinn. La que vi en la prueba. Zhoroa.”

Estábamos parados cerca del mirador que dominaba la ciudad, justo al lado de la pequeña cascada. La era pacífica de los djinn pareció durar más que la de otras civilizaciones, pero sabía lo que vendría. Cuando ocurrió, aparte la mirada. Ya había visto el final de Zhoroa; No necesitaba volver a experimentarlo.

Cuando volví a mirar, la ciudad de los djinn había desaparecido. No quedaba ni un pedazo ni una mota, ni una pared en ruinas ni un cimiento. Nada… “Lo he visto, pero no lo entiendo”, dije finalmente.

“Lo sé”, dijo Haneul.

Pronto, la gente regresó. Esta vez, sin embargo, pude distinguir a algunos de ellos. Estaban construyendo en la cima del acantilado, que con el tiempo se había desgastado para crear una mayor pendiente. En lugar de una costa oceánica llana, grandes partes de la amplia playa habían sido destruidas por la destrucción anterior, creando una bahía familiar.”Oh… eso es una mierda”, exclamó Regis cuando se dio cuenta. “Ahí es donde está Etistin ahora.”

La escena se desvaneció, el suelo se disolvió bajo mis pies, el cielo se deshizo en finos jirones de color. Una vez más estábamos flotando dentro del reino etérico junto al portal. Haneul había desaparecido, y en su lugar regresó el aspecto del Destino, su brillante cuerpo de seda arrojando luz sobre mí y mis compañeros.

“¿Fue real?” preguntó Sylvie sin aliento, incapaz de ocultar su creciente pánico y disgusto de nuestra conexión.

La luz alrededor del aspecto del Destino se atenuó. “Sí.”

“Todas esas civilizaciones…” Tuve que tragar, humedeciendo mi garganta seca e hinchada. “¿Los dragones destruyeron cada una?”

“Sí.”

“Eso no puede ser”, dijo Sylvie, sacudiendo la cabeza y apartando la mirada.

No necesitaba ver su rostro para sentir las lágrimas brotando de sus ojos. Apoyé mi mano en su espalda en un intento de consolarla. “¿Qué idea se supone que debo sacar de esto? ¿Que los dragones no sólo acabaron con los djinn, sino también con muchas otras civilizaciones anteriores a ellos? ¿Cómo me ayuda eso a entender al Destino?”

El aspecto se deshizo de nuevo, sólo para reformarse justo frente a mí. “Es la base, el fundamento sobre la cual debes construir tu nueva comprensión del Éter.”

“¿Cómo podemos creerte? ¿Cómo podemos creer algo en este lugar?” Las palabras de Sylvie cortantes, acusatorias. “Estamos en la piedra angular. Podrías ser sólo una invención. Todo lo que hemos visto, incluso esta conversación, incluso tú, todo podría ser una fantasía”

“Sylv…” dije, mi tono consolador. A través de nuestro vínculo mental, la atraje hacia mí. Aunque no se movió físicamente, su voluntad descansaba contra la mía. Un escalofrío recorrió su cuerpo, y su respiración se calmó.

El aspecto del Destino colgaba inmóvil en el vacío. “Es incorrecto afirmar que estamos en el artefacto que llaman piedra angular.”

Mientras la entidad hablaba, clavé mis dedos en mi esternón, de repente consciente de la horrible sensación de picazón que provenía de mi núcleo. No estaba de vuelta en mi cuerpo físico, aún podía percibir la distancia entre él y yo, pero al mismo tiempo, casi podía sentir mi aliento moviéndose uniformemente dentro y fuera de mis pulmones, mi pecho expandiéndose y contrayéndose. Cuando me concentré, incluso pude escuchar a Sylvie a mi lado, su respiración más rápida, más aguda, como alguien a punto de ser despertado por una pesadilla.

Estábamos más cerca de nosotros mismos, pero no completamente en un lugar o en otro.

“Eso es cierto, Arthur-Grey. No estás completamente en la piedra angular ni en el mundo real. Tu mente está aquí, conmigo, en esta prisión.” La luz dorada revoloteo con lo que mi cerebro traducía como ira. “Ustedes tres pueden creer esto simplemente eligiendo hacerlo. El Destino está tanto dentro como fuera de la piedra angular, al igual que ustedes.”

“¿Una prisión?” pregunté, sin comprender completamente lo que el aspecto del Destino quería decir.

Los brazos de hilo dorado se levantaron a los lados de la figura, un gesto que parecía abarcar todo el reino etérico. “Al mundo más allá, el plano del fuego y la tierra, el agua y el aire, no se le ha permitido crecer siguiendo su curso natural. Este lugar – este reino del éter como lo imaginas – es un síntoma de que el mundo está reprimido, restringido. Es antinatural, su formación como un quiste en el mundo despierto.”

Sylvie había retrocedido unos pasos. Tenía la piel pálida y jugueteaba con las mangas de su vestido de escamas negras. “La destrucción de todas esas civilizaciones…”

Las palabras de su abuelo regresaron repentinamente a mi mente: Todo lo que he hecho ha sido para mantener vivo a este mundo, y sería prudente que lo coloques firmemente al frente de cualquier suposición que hagas sobre mí. Pero había más que eso. Kezess había hablado de equilibrio y de asuras luchando y destruyendo el mundo. No pude evitar pensar que, tal vez, se había referido a algo más que destrucción física.

Consideré todo lo que sabía sobre el éter: albergaba una especie de conciencia, que requería que los dragones trabajaran junto a él, persuadiéndolo para que tomara la forma que deseaban; al absorber y purificar el éter a través de mi propio núcleo de éter, cambiaba mi relación con él, lo que me permitía manipularlo directamente en lugar de luchar solo para influir de la misma manera que lo hacían los dragones; el éter podía cambiar el tiempo, el espacio y la energía vital de la vida misma, siendo lo suficientemente poderoso incluso para conectar, o separar, la esencia espiritual de alguien de su cuerpo de carne y sangre.

Aunque la primera pregunta en mi mente era por qué, por qué los dragones y Kezess querrían suprimir el avance del mundo, no fue la pregunta que hice. “¿Qué es realmente el éter? ¿Qué es Destino?”

“El éter es todo antes de la vida y después de la muerte”, decía el aspecto. Mientras hablaba, los hilos dorados se enrollaron alrededor de sí mismos y la figura parecida a una muñeca creció. “El éter es a la vez espacio y vacío. Es un tiempo infinito e ilimitado. Es la esencia misma de la magia en este mundo.” Los hilos estaban envolviéndonos, como si estuviéramos en el centro de un ovillo de algodón. Imágenes se reproducían a través del hilo enredado.

Me vi… a mí mismo, cayendo. Solo que, la imagen que se reproducía en luz a través del interior de la esfera de hilo dorado no se centraba en mí, sino en el hombre a mi lado. Caíamos y caíamos, y luego… nos detuvimos. Mi caída fue detenida justo antes de la colisión con el suelo duro, pero el bandido no tuvo tanta suerte. La escena parecía congelarse. Mientras yo yacía inconsciente, los últimos latidos débiles del corazón del bandido bombeaban sangre hacia el suelo desde cien heridas, y la pequeña cantidad de maná que se aferraba a su cuerpo se liberaba en la atmósfera.

Entonces, algo más se liberó; unas cuantas motas diminutas de éter, como chispas de amatista, surgieron de su cuerpo y fueron absorbidas por la fina niebla de éter atmosférico que cobró vida en la imagen.

Junto y ligeramente dentro de la imagen de la muerte del bandido, otra imagen también se reproducía. Esta mostraba cómo yo caía de un árbol, mi mano envuelta en una hoja de viento. Un rápido golpe a la arteria carótida de un esclavista, seguido de una muerte rápida. Nuevamente, la liberación de sangre, maná y finalmente, unas pocas motas pequeñas de éter.

Otras imágenes se reprodujeron junto a estas. Cada una mostraba una escena diferente, pero todos eran iguales: escenas de muerte. Y acompañando a cada muerte, una liberación de partículas de éter.

Entre las escenas, me centré en una en particular. “No”, dije, o al menos eso pensé. No podía oír mi propia voz por el tamborileo de mi pulso en mis oídos. No quería ver, pero no podía apartar la mirada.

En la imagen, el cuerpo de mi padre yacía destrozado entre la carnicería de la batalla. Pensé que ya… se había ido, pero el maná todavía se aferraba a él. Sus labios se movían, sólo un poco. No podía apartar la mirada de la horrible imagen. “Alice. Ellie. Art.” El movimiento lento y silencioso de sus labios deletreaba nuestros nombres. “Los amo. Los… amo. Los…” Sus labios se quedaron quietos y la fuerza de su núcleo se liberó. Maná purificado surgió de él como vapor en una fría mañana de invierno. Y luego, el éter.

Cerré mis ojos. “Eso es suficiente. En… Entiendo.”

Cuando abrí los ojos de nuevo, el aspecto del Destino había regresado a la colección humanoide de hilo dorado firmemente enrollado.

Sylvie entrelazó sus dedos con los míos y apretó mi mano con fuerza. Podía sentirla asumiendo una parte del peso emocional que la escena había depositado sobre mis hombros.

A mi otro lado, Regis sacudió la cabeza, haciendo que las llamas de su melena ondularan como una bandera. “¿Entonces el éter que… es exactamente? ¿Gente muerta?”

Los hilos dorados pulsaban con una luz furiosa. “El éter es la energía mágica concentrada que deja atrás un ser vivo cuando fallece.”

“Y… lleva consigo algún sentido de su intención”, agregué, las piezas encajando en mi mente. “El éter está consciente y puede ser influenciado… porque alguna vez estuvo vivo.”

Las lágrimas brillaban en los ojos de mi vinculo. “Es por eso que recuerda las formas que ha tomado antes. Civilizaciones enteras de muertos. Otros además de los djinn deben haber alcanzado una etapa en la que podían utilizar el éter. Las formas de los hechizos… son el eco de su conciencia colectiva unida en magia viva.”

El aspecto del Destino tembló y todo el reino etérico pareció cerrarse a nuestro alrededor. “El quiste que es este reino debe estallar si queremos que el mundo vuelva a su curso natural”, dijo el aspecto. “El mundo sufre sin éter y el éter sufre sin el mundo.”

Imaginé las almas de todos aquellos que habían fallecido en este mundo condensadas en el reino eterico y no pude evitar preguntarme si alguna parte de mi padre también estaba allí. No solo mi padre, sino Adam, Sylvia, Rinia, los Eraliths y los Glayders, Feyrith, Cynthia… había demasiados muertos para nombrar. ¿Estaban sufriendo, atrapados dentro de esta prisión antinatural?

“Ella dijo que el reino etérico era como terminaban las cosas…” dijo Sylvie, sacudiéndose un poco y liberando su mano de la mía. “Desde mi visión, en las Relictombs.” Sus ojos se entrecerraron mientras contemplaba el aspecto del Destino. “¿Cómo, exactamente, se está reprimiendo al mundo?”

La cabeza sin rostro se giró para mirar a Sylvie. En lugar de palabras, imágenes pasaron por nuestras mentes colectivas: campos de muertos, su éter elevándose como fantasmas morados sobre ellos; la silueta de un dragón abriendo un agujero en la estructura del mundo; un lugar entre lugares absorbiendo motas de energía amatista como una esponja; olas de enfoque derramándose desde una grieta en el cielo y reverberando en la superficie del mundo…

Las imágenes se desvanecieron, y el aspecto del Destino continuó. “Un puño escamado está cerrado alrededor del mundo. Solo cuando su agarre se rompa, las falsas murallas que corrompen el orden natural serán derribadas.”

Mi estómago se hundió. No podía precisar exactamente la sensación, pero algo en el tono del ser me hizo sentir incómodo. “¿Qué sucederá cuando estos ‘falsos muros’ caigan?”

“La existencia continúa. Los mundos siguen girando. El tiempo avanzara como debería.” Con cada palabra pronunciada, los hilos dorados parpadeaban con una luz pálida.

‘Entropía’, pensó Sylvie, la palabra resonando siniestramente dentro de mí. ‘El orden natural es seguir la flecha del tiempo. Tal como ella dijo.’

El espacio etericoi a nuestro alrededor se endureció, adquiriendo limites definidos, luego color y finalmente textura, una escena del mundo real volviendo a tomar forma a nuestro alrededor. La brillante y estática escena azul y dorada era como estar dentro de una vidriera. Pero cuando me di la vuelta para mirar, los limites duros se desvanecieron, como arena en el viento.

Estábamos de pie en el desierto. Un viento fuerte soplaba desde el este, azotando arena en nuestras caras. La figura de hilos tejidos era una vez más Haneul. Él agitó una mano y el viento amainó. La arena descendió como fina nieve de nuevo al suelo del desierto. A lo lejos, podía ver la alta piedra en pie que marcaba la dirección del refugio oculto de los djinn.

Haneul cruzó los brazos, deslizando las manos en las mangas opuestas como algún viejo monje. Cerró los ojos y giró el rostro hacia el sol. “Canaliza la runa que llamas ‘God Step’.”

Vacilé. En lugar de seguir las instrucciones de Haneul, me agaché y pasé los dedos por la arena. “¿Este es el mundo real?”

“No.” Haneul no me miró, pero mantuvo su postura meditativa. “Aún estamos en el medio. Lo que hagas ahora no tendrá efecto fuera de la piedra angular, pero me permitirá mostrarte la respuesta a tu pregunta.”

‘Ten cuidado, Arthur’, pensó Sylvie.

Poniéndome de pie de nuevo y sacudiendo la arena de mi piel, respiré profundamente. Con un pie en el mundo real y otro en la piedra angular, era fácil canalizar el éter en la runa divina. Los caminos etericos, líneas brillantes de luz violeta, conectaban cada punto en el espacio con todos los demás puntos. Excepto que los caminos no eran rectos como siempre habían sido antes. Los puntos individuales que marcaban los posibles destinos para el God Step se abultaban, como si algo los empujara desde el otro lado, y los caminos conectivos se doblaban y deformaban.

Haneul abrió los ojos de nuevo. Los iris rosa claro estaban teñidos de motas de amatista bajo la luz del sol. “Te he traído a un futuro donde ya has derrotado a tus enemigos, Arthur-Grey. La intención que restringe este mundo ha sido liberada, pero aún eres necesario. Te enseñaré cómo abrir la herida.”

Sylvie nerviosamente movió su posición en la arena a mi lado. Regis observaba a Haneul con recelo.

En lugar de adentrarme en los caminos etéricos, me apoderé de uno, de la misma manera que lo hice con los hilos dorados que representan el Destino.

“Bien”, dijo Haneul. “Ahora, imagina en tu mente cómo cada camino está interconectado en un bucle continuo, como el hilo de la cuna de un gato, corriendo dentro y fuera de cada punto en el espacio. Potencia la runa que llamas Réquiem de Aroa y rompe el hilo.”

Mientras me concentraba en God Step, dividí la salida de mi éter y canalicé una corriente hacia el Réquiem de Aroa. Partículas brillantes de éter descendían por mis brazos y se aglomeraban sobre mis manos. Fijando mi agarre en el camino, tire.

Mis brazos se hincharon. El éter los inundó instintivamente y tiré aún más fuerte. Comencé a temblar, pero el camino permaneció firme y ni siquiera se doblegó ante mis fuerzas.

“Esto no es una prueba de fuerza física bruta, sino de perspicacia”, explicó pacientemente Haneul. “Tu comprensión de esta runa es incompleta, y tu entendimiento del camino de aevum es limitado. Pero estás entrelazado con alguien que está mejor alineado. Comparte esta carga.”

Relajándome sin soltar el camino, miré a Sylvie. Ella encontró mi mirada con un serio asentimiento, luego se disolvió en el espíritu plateado, que se deslizó hacia mi núcleo.

“Abran vuestras mentes el uno al otro”, continuó Haneul una vez que nos unimos. “La perspicacia del dragón está impresa en su espíritu, no aprendida. Ella debe abrirse completamente a ti para que tengas éxito.”

Sentí a Sylvie tratando de dejar su mente al descubierto, soltando las barreras que ambos habíamos erigido a lo largo de los años para protegernos el uno al otro y a nosotros mismos, pero no fue fácil. ‘El conocimiento requiere riesgo. El crecimiento requiere dolor’, pensó, y luego lo repitió de nuevo. ‘Yo estoy hecha de ti y tú estás hecho de mí. Puedo doblar la flecha del camino del tiempo, y tú también puedes hacerlo.’

Lentamente, sentí la comprensión de Sylvie filtrarse en mí, una chispa brillante a la vez.

La repentina imagen de su cuerpo disolviéndose en motas doradas y lavanda corto mi atención. ‘Sylv, ¿estás bien?’

‘Estoy bien’, pensó, su voz surgiendo de un estado de intensa meditación. ‘Puedo sentirlo, ¿tú no? La atracción de la percepción. Pasé a través del tiempo mismo y el tiempo me marcó. No estoy segura de haber entendido lo que eso significaba antes. Pero ahora…’

Lentamente, nuestras mentes se fusionaron, volviéndose una sola. En ese momento, el camino etérico deformado en mi agarre se movió, y cuando uno se movió, todos lo hicieron. Mil hilos caídos se tensaron y toda la red de puntos y caminos conectivos se flexionó. No estaba completamente consciente de la comprensión que Sylvie estaba compartiendo conmigo que permitía que esto sucediera, pero Haneul tenía razón.

Uno por uno, los puntos comenzaron a abrirse.

El éter se derramó.

Seguí tirando, rasgando la brecha cada vez más hasta que…

El tejido de la realidad cedió.

Agarré a Regis, quien se disolvió y se refugió en mi núcleo con Sylvie mientras una erupción de fuerza eterica como nada que hubiera visto o podido imaginar se extendía por el desierto. La arena se levantó en el aire mientras la atmósfera se evaporaba, los cimientos del continente se rompían muy por debajo de mí, incapaces de resistir la fuerza.

De alguna manera, no fui destruido, sino que floté desde el suelo hacia el aire mientras la oleada pasaba interminablemente a mi lado. Todo lo que podía hacer era observar desde mi posición cada vez más alta cómo la explosión arrasaba el desierto y destrozaba el mundo hasta su núcleo. La ola violeta limpió Sapin a continuación, luego aplanó las Grandes Montañas. Pronto, todo Dicathen había desaparecido, perdido bajo el océano violeta.

Floté libre de la erupción, hacia arriba, observando cómo el éter se tragaba los océanos y luego a Alacrya antes de derramarse libremente en el vacío del espacio más allá.

‘Movimiento de orden a desorden, de forma a amorfo. La disolución de la estructura. Entropía.’ La voz mentalmente proyectada de Sylvie era hueca. ‘La progresión natural de todas las cosas.’

Haneul había desaparecido, pero la forma tejida con hilos del aspecto del Destino flotaba conmigo. “Esto es libertad. Esto es la ausencia de restricción. Aquí es donde te lleva tu camino, Arthur-Grey. Tú eres la llave.”

Me gire hacia la figura parecida a una muñeca, mis movimientos lentos y mi expresión atormentada. “Todos esos momentos en los que me empujaste y manipulaste, asegurándote de que las cosas salieran bien. ¿Todo esto fue para – para lo que estás tratando de lograr?”

‘Arthur, destructor de su mundo o guardián del universo’, pensó Regis sombríamente. ‘Hablando en perspectiva’.

El rostro en blanco del aspecto del Destino me miró sin emociones. “El viento no busca derribar al árbol. Las olas del océano no conspiran para erosionar la cara del acantilado. El estado actual de la realidad va en contra de la progresión natural de este mundo. En el momento en que tu espíritu entró en tu cuerpo, te convertiste en el instrumento a través del cual esto se corregiría.”

Me agité débilmente hacia el planeta demolido, aún rodeado por la ola de éter en expansión constante. “¿Pero esto? ¿Cómo es esto mejor que lo que han hecho Kezess o Agrona?” Levanté las manos, casi vencido por la desesperación. Y debajo de ella, una rabia creciente. “No. No, esto no es el futuro. Lo niego. Me Niego.”

“Por supuesto,” dijo el aspecto del Destino, con una tenue luz dorada parpadeando a lo largo de los hilos que formaban su figura. “Ahora. Pero este es el único camino hacia adelante. Y te darás cuenta de esto con el tiempo. No hay límite en la cantidad de veces que podríamos tener esta conversación. Eventualmente, vivirás la secuencia perfecta de eventos que te permitirá ver la verdad.”

Miré boquiabierto a la figura similar a una muñeca. “Si nunca abandono la piedra angular, no podre destruir el mundo.” Mi expresión se endureció en un ceño fruncido feroz. “Si es necesario, me quedaré aquí para siempre. La dimensión de bolsillo que me contiene eventualmente colapsará, y mi cuerpo se descompondrá y morirá, o Agrona me encontrará y me matará.”

“Las posibilidades son infinitas.” El brillo parpadeaba a lo largo del rostro inexpresivo de la figura, y no pude evitar pensar que me estaba sonriendo. “Pero todas las eventualidades llevan al derribo de la barrera y la liberación del éter de nuevo en el reino físico. Y en cada versión, tú eres la lanza que hace estallar el quiste.”

‘No puede saber eso,’ pensó Sylvie.

“Espacio, tiempo, vida. Juntos, estos aspectos del eter producen el Destino. Y el Destino es el acto de conocer, de alinearse de esta manera”, respondió el aspecto. “Si lo sé, es solo porque no hay otra forma en que el mundo podría ser.”

Regis resoplo, el ruido me recorrió como un escalofrío por la espalda. ‘Que estupidez. Esto es una completa estupidez. Tal vez los fragmentos que se han coagulado en el Destino solían estar vivos, pero esta boca, este aspecto del Destino, no comprende a los vivos’, agrego Regis.

‘Ve a través del tiempo y el espacio de la misma manera que nosotros miramos a través de una habitación’ dijo Sylvie, continuando con el pensamiento de Regis. ‘¿Cuántos millones – quizás miles de millones – de vidas vividas y terminadas se han unido para formar el Destino? Puede que sea capaz de ver hacia adelante y hacia atrás en el tiempo para estudiar causa y efecto, pero no comprende la motivación, y no puede valorar lo individual. Para algo que ha experimentado tanta muerte, tanta amplitud de pérdida, nosotros —nuestro mundo entero— somos simplemente demasiado pequeños.’

La silueta plateada se deslizó libremente de mi pecho antes de manifestarse a mi lado. “¿Destruir toda la vida de este mundo es una parte necesaria para devolver todo a la normalidad?”

“No, no es necesario. Es natural. Es inevitable. No es… importante.”

‘¿Has visto cada futuro, cada posible resultado?’ Preguntó Regis, su proyección mental dirigida directamente hacia el aspecto de Destino.

“El Destino es cada futuro, cada posible resultado”, respondió con calma.

Debajo de nosotros, el mundo había desaparecido. Cualquier conexión que uniera a Dicathen con Epheotus había desaparecido. La sopa etérica ocultaba las estrellas distantes, el sol y la luna, haciendo que el cielo fuera indistinguible del reino etérico.

“Pero no eres infalible”, dije, mi voz suave, mi atención dirigida hacia adentro mientras luchaba por encontrar algún contraargumento. Independientemente de lo que hubiera dicho, no tenía la intención de quedarme encerrado para siempre dentro de la piedra angular. “No puedes verlo todo; está bien, tal vez puedas, pero no puedes entender todo lo que ves. Cuando llegué, confundiste los recuerdos almacenados dentro de ese cristal con los míos.” Mis palabras salieron más rápido mientras seguía hablando. “Pensaste que este Haneul, un antiguo djinn que murió mucho antes de que yo fuera reencarnado en este mundo, de alguna manera era mi amigo, aunque nunca lo había visto ni oído hablar de él.”

El resplandor parpadeaba esporádicamente arriba y abajo del cuerpo envuelto en hilos. “Pero la infalibilidad no es un componente necesario del éxito para alcanzar un estado de equilibrio natural. El fracaso en la acción es cómo evoluciona el mundo, un componente natural de la decadencia entrópica.”

Cerré los ojos y presioné mis palmas contra ellos con frustración. La conversación fue exasperante. Tenía que haber una manera de avanzar, pero…

Jadeé, la realización me golpeó como agua helada. Estábamos medio en el reino físico, y había podido alcanzar fácilmente mis runas divinas.

El éter se liberó de mi núcleo y viajó a lo largo de los canales que había forjado en los pozos de lava de las Relictombs hasta mi espalda, imbuyendo la runa allí.

Mi mente cobró vida y mi concentración se dividió en varias direcciones a la vez. Gambito del Rey. La fatiga sorda y la confusión mental que había experimentado antes habían desaparecido. Estaba lo suficientemente cerca de mi cuerpo para utilizar la runa divina normalmente. Inmediatamente, mi mente comenzó a perseguir varios argumentos posibles diferentes simultáneamente, despojándose de la ira, la frustración y la consternación que había sentido y acurrucándose en el frío consuelo de la razón y la evidencia objetiva.

Un único hilo dorado seguía cada pensamiento. Con cada consideración, el Destino estaba allí, observando cómo se desarrollaba la línea de pensamiento. No importa cuántos pensamientos sostuviera a la vez, los hilos del Destino estaban entretejidos en cada uno de ellos.

Había una secuencia necesaria de eventos, y los establecí en el orden necesario mientras comenzaba a intentar resolver cada paso. Como los caminos etéricos que se conectan dentro y a través tanto del reino físico como del vacío etérico, sin embargo, cada paso se conectaba con el siguiente en un bucle. No podía lograr ningún objetivo individual —como escapar de la piedra angular con conocimiento sobre el Destino— sin saber cómo lograr lo que venía antes y después.

Los hilos dorados actuaron como una brújula. En lugar de que el Destino examinara mis pensamientos, use estos hilos del Destino para arrastrar marcos individuales de mi mente dividida hacia adelante o hacia atrás en el tiempo, no solo considerando las muchas posibilidades diferentes, sino buscando activamente a través de ellas usando la capacidad de la piedra angular para forjar mundos y líneas de tiempo enteras.

En los muchos focos diferentes de la mente, vi docenas, incluso cientos de conversaciones posibles con el Destino desarrollarse, reproduciendo cada una simultáneamente y en su totalidad. Manifesté mentalmente tantas batallas contra Agrona y Kazess, buscando un plan efectivo para eliminarlos a ambos del mundo sin destruirlo inadvertidamente. Encontrar una solución al problema que presentaban era a su vez necesario para considerar siquiera el acto de liberar la presión del reino etérico y devolver nuestro mundo a su trayectoria adecuada de crecimiento, porque cualquier intento de hacerlo dependía enteramente de los resultados de los dos primeros eventos. A pesar de mis mejores esfuerzos para explorar soluciones potenciales para la liberación del eter, los resultados de cualquier secuencia específica de causa y efecto se alteraban dramáticamente según cómo resolviera las situaciones anteriores, creando un bucle cíclico de destrucción interminable en el que incluso el Gambito del Rey luchaba por encontrar significado.

No había sensación de paso del tiempo, sólo el despliegue de tantas posibilidades.

Fue solo al sentir el roce de un dedo en mi rostro que volví en cierto sentido a mí mismo, separado de la secuencia en expansión, en constante ramificación, de mis muchos y dispares trenes de pensamiento.

Sylvie flotaba en el vacío frente a mí. Se miró la mano, que estaba manchada de sangre. Me lamí los labios y probé la sal y el hierro.

“Arthur, tu nariz…” dijo Sylvie un momento después.

Intenté enfocar el éter hacia mi nariz ensangrentada. Mi núcleo no respondió.

Docenas de ramas de pensamiento separadas chocaron entre sí de uno en uno y de dos en dos, cada colisión provocando una punzada de dolor en mi cráneo. Fue una lucha reunir suficiente concentración para mirar hacia adentro.

Mi núcleo estaba vacío, lo último de mi éter se quemaba como combustible para mis runas divinas, todas las cuales brillaban cálidas y doradas en mi espalda.

Mis ojos parpadearon y sentí que me hundía. Un brazo fuerte me envolvió, manteniéndome en mi lugar a pesar de que flotamos libremente en el vacío.

‘Ey, jefe, necesitas absorber algo de este éter,’ me animó Regis, su mente brillante y despierta enviando brasas ardientes de dolor por la base de mi cráneo.

‘Él no puede…’ El miedo de Sylvie envió temblores por mi columna. ‘¡Es su verdadero núcleo el que está vacío!’

Sus pensamientos se desvanecían. No podía procesarlos, no podía entender qué pensamientos eran míos o de ellos. ¿Seguía activo el Gambito del Rey? Mi cerebro se sentía como si lo hubieran cortado en cientos de pedazos, como esas antiguas exhibiciones científicas en la Tierra que eran solo finas rodajas de una persona, cada capa prensada en vidrio y expuesta para que el mundo la viera…

El mundo no podía ver mi cerebro. Pero los hilos del Destino sí. El Destino había estado conmigo, enredado en cada curso considerado, en cada secuencia de eventos teorizados. Esos hilos dorados se entrelazaban en cada pensamiento ramificado que había tenido.

Los hilos dorados no eran la brújula, pensé con el último vestigio de sensatez que me quedaba. Yo era la brújula.

La oscuridad me envolvió, tragándose mi mente y mis pensamientos, e incluso los enredados hilos dorados.

A través de los párpados cerrados de mis ojos, dentro del vasto vacío negro, apareció un pequeño punto de luz en la distancia. La luz se acercaba, se hacía más brillante, y luego se convirtió en un resplandor brillante, obligándome a cerrar los ojos. Sonidos indistinguibles asaltaban mis oídos. Cuando intente hablar, las palabras salieron como llantos.

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