Capítulo 444 – TBATE – Marcado

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Desde el Punto de Vista de Arthur Leywin

 

Rodando sobre mi espalda, me alejé de donde el Portal de Salto Temporal había desaparecido. Algo cercano emitía un zumbido débil pero preocupante mientras una luz tenue se derramaba por el jardín: el propio Portal de Salto de Temporal. Brillaba débilmente y emitía suficiente calor como para marchitar las flores que había aplastado hace sólo unos segundos.

Me quedé mirando el artefacto durante demasiado tiempo, luchando por comprenderlo. Realmente no estaba pensando en absoluto en el Portal de Salto Temporal. Más bien, mi mente estaba dividida entre el campo de batalla en Nirmala y el núcleo de mi esternón. El artefacto era un velo que me distraía y ocultaba el resto de mis pensamientos. No estaba listo para empezar a procesar todo lo que acababa de suceder.

Hubo un movimiento por el rabillo de mi ojo y Sylvie apareció a mi lado. No podía ocultar su miedo. Sus manos presionaron contra mi costado, donde mi propia espada de éter me había atravesado, impulsada por la concentración del maná de Cecilia. Los ojos de Sylvie se cerraron con fuerza y ​​sentí que su mente sondeaba la mía, mi herida, mi núcleo. Podía sentirla buscando las artes vivum que había aprendido en Epheotus, al igual que podía sentir el vacío de la respuesta de su magia.

Su afinidad con el éter había cambiado. Su percepción había sido reescrita.

Agarré sus manos y sus ojos se abrieron, sorprendida. Estoy seguro de que estaré bien, sólo necesito un momento para sanar.

‘Pero tu núcleo, ¿qué si…?’

“Me he curado de cosas mucho peores,” dije en voz alta, sentimiento que se vio socavado cuando el esfuerzo por hablar me provocó un ataque de tos y escupí una bocanada de sangre. “¿Esta Chul…”

“Inconsciente,” dijo en voz baja, con la voz tensa por la preocupación. “Creo que es una reacción violenta por tratar de mantener su forma fénix.”

Asentí. El movimiento envió dedos de dolor atravesándome.

La luz inundó el patio mientras focos mágicos brillaban desde una docena de direcciones. Las protecciones se activaron un momento después, protegiendo las puertas y ventanas de la mansión frente a la que habíamos aterrizado.

Sin embargo, no pasó mucho tiempo antes de que la puerta principal se abriera y la sala cayera nuevamente. Darrin Ordin salió, envuelto en una bata y frotándose los ojos con sueño, que brillaban con una luz ligeramente salvaje; Claramente, lo habíamos despertado.

Agitó una mano y los artefactos de luz que nos alumbraban se atenuaron, permitiéndome distinguir varias caras mirando desde las ventanas de la mansión. “Grey, ¿qué de… por los dientes de Vritra?” -susurró, corriendo a través del patio hacia mi lado. Miró de mi herida a mi rostro, luego a mis compañeros y finalmente de regreso, con el rostro pálido. “Vamos, entremos, esa herida necesita…”

“No,” dije, obligándome a ponerme de rodillas. “Estaré bien. Sólo… necesito un momento.”

Mi mente se movió hacia adentro, concentrándose en mi núcleo. El corte en su superficie estaba lleno de éter; las partículas violetas presionaron el rasguño, donde se compactaron antes de fundirse en la superficie del núcleo. Mientras tanto, el éter también brotaba del núcleo, impulsando la lenta curación. Solo regresó un hilo, el éter atmosférico gravitando hacia mi armadura antes de ser atraído hacia el núcleo herido para su purificación.

El golpe a mi núcleo había sido indirecto, la herida resultante no fue suficiente para perforar el duro exterior. Hacía mucho tiempo que no sentía miedo a lastimarme; esto lo hizo regresar con toda su fuerza.

Si ella hubiera logrado un ataque más directo, mi núcleo podría haber quedado lisiado.

‘Absorber mi maná debe haberle dado una pequeña idea sobre la interacción entre el maná y el éter,’ respondió Sylvie, mordiéndose el labio. ‘Sin embargo, no estoy segura de entender muy bien lo que pasó.’

Al lado de Sylvie, los ojos de Darrin permanecieron en mi costado, donde la sangre seguía fluyendo.

Envolvió suficiente maná alrededor de mi espada como para poder forzarla a volver a mí. Estaba confundido, tomado por sorpresa, y cuando se disparó la segunda ráfaga de maná, atravesándome con la espada, reaccioné demasiado lento.

Sentí un repentino y frío consuelo en mi costado mientras, poco a poco, el éter comenzó a filtrarse desde mi núcleo hasta mi herida, uniendo los músculos, los huesos y los órganos internos. El flujo de sangre comenzó a disminuir.

Alrededor de mi núcleo, la mayor parte del éter había llenado el rasguño, aunque la curación había dejado una leve cicatriz y consumió la mayor parte del éter en mi núcleo. La cicatriz en sí me picaba, una sensación más referida al fondo de mi mente que a la superficie del núcleo mismo. No podía alejarme de eso; Como un soldado que mira una herida recién curada en el espejo, presioné mentalmente el tejido cicatrizado, apoyándome en la incomodidad mientras intentaba comprenderla.

Sólo cuando la piel lacerada de mi costado comenzó a sanar me alejé de la cicatriz y en lugar de eso busqué tentativamente mis runas divinas. No para activarlos, sólo para asegurarnos de que respondieran. El Requiem de Aroa hormigueó en mi columna, luego Realmheart ardió y mostró el maná atmosférico que nos rodeaba. Funcionaron como se esperaba, aunque ambos eran… más pesados ​​de lo que deberían haber sido.

Estoy cansado y mi núcleo está casi vacío. Suspirando, liberé el éter canalizado y cerré los ojos, dándome el tiempo necesario para sanar.

Escuché a Darrin regresar a su casa, probablemente para informar a los niños lo que estaba sucediendo. Sylvie se separó de mi lado para ver nuevamente a Chul, su preocupación permaneció en el fondo de mi mente a través de nuestra conexión.

Cuando mi herida sanó, me sentí realmente exhausto. No podía recordar que mi núcleo hubiera estado tan tenso en mucho tiempo, y ciertamente no desde la formación de su tercera capa. Necesitaría tiempo para recuperarme y absorber éter — mucho más que el escaso éter atmosférico disponible aquí.

Me puse de pie, abrí los ojos y miré de nuevo el Portal de Salto Temporal.

El zumbido había disminuido, al igual que el brillo del maná que se escapaba. Mientras sacaba el artefacto del jardín en ruinas, me di cuenta de que estaba caliente al tacto y que había una fina grieta recorriendo el costado del metal martillado. Por curiosidad, utilicé mi escaso suministro de éter para canalizar el maná necesario para activar el dispositivo. La picazón de la cicatriz se hizo más pronunciada.

El Portal de Salto Temporal respondió a mis esfuerzos, pero arrojó luz incluso sobre esa aplicación menor de maná.

“Ahora no le sacarás más que un uso o dos,” dijo Darrin, reapareciendo en su jardín con una sencilla túnica de viaje y pantalones. Cuando lo miré, asintió hacia el Portal de Salto Temporal. “Solo duran un tiempo, incluso los más poderosos. No estoy seguro de confiar en esto con esa grieta.” Sonriendo, me tendió la mano y la tomé con firmeza. Su mirada bajó hacia donde mi armadura había sellado sobre el corte. “Me alegra ver que las cosas no fueron tan malas como parecían.”

“No estoy seguro de eso todavía,” murmuré antes de contenerme y devolverle la sonrisa a medias. “Lamento haber alborotado tu hogar. Este fue el único lugar que se me ocurrió dada la situación en la que estábamos. Pero no podemos quedarnos mucho tiempo. Sólo necesito que mi compañero se recupere y…”

“Grey — Arthur, hay cosas que necesitas saber,” dijo Darrin, en voz baja y urgente, con expresión tensa. “Alaric está aquí. Al viejo borracho, por supuesto, no lo despertó la alarma perimetral, pero ya debería haberse levantado de la cama y ponerse unos pantalones. Antes de que te vayas, deberías escuchar lo que tiene que decir.”

La expresión seria de Darrin me hizo dudar. Después de un momento de vacilación, asentí.

Después de recuperar el Portal de Salto Temporal, arrastramos el cuerpo inconsciente de Chul a la casa y lo acostamos en un sofá. Dejé a Sylvie para que lo cuidara, y Darrin envió a sus muchos pupilos de regreso a sus habitaciones, incluida un frustrada Briar.

Cuando entramos al estudio, Alaric ya estaba allí y, por supuesto, ya se había servido una bebida. Detrás de él, justo donde la había dejado, estaba la mitad de ascensión activa del Compass, tarareando en alegre ignorancia de todo lo que había sucedido desde la última vez que la usé.

Alaric me miró con recelo mientras me sentaba frente a él. El cansancio me presionaba por todos lados, pero me di cuenta de que el ascender canoso estaba tan cansado como yo.

“Viejo,” dije.

“Cachorro,” respondió con un resoplido. Tomando una bebida reconstituyente, suspiró y hundió la palma de la mano en la cuenca de un ojo. “Así que, ¿puedo asumir que es tu regreso a nuestro hermoso continente lo que ha provocado tal tormenta de mie**rda?”

“¿Qué quieres decir?” Pregunté, recostándome en mi silla y cruzándome de brazos.

Alaric levantó las manos, logrando de alguna manera no derramar su bebida. “Qué quiero decir, dice.” Miró a Darrin, quien sólo se encogió de hombros. “Resistencia, muchacho. Contraofensivas. Altas Sangre volviéndose contra nosotros. Ejércitos surgiendo del esfínter arrugado de Agrona para retomar las ciudades que había abandonado. Estoy hablando de meses de ganancias perdidas en una semana.”

Darrin estaba mirando sus manos. Los ojos inyectados en sangre de Alaric se entrecerraron mientras miraba a lo lejos. Ambos estaban exhaustos… y asustados, me di cuenta.

“Cuéntame más,” dije, inclinándome hacia adelante. “Seris debería saber lo que está pasando.”

Alaric se burló y apuró su vaso antes de lanzarse a una amarga pero detallada explicación de las muchas pérdidas que la rebelión había experimentado durante la última semana.

La fuerza de Seris nunca había sido lo suficientemente grande como para formar ejércitos y realizar ataques directos contra los Soberanos; habían confiado en el control que Seris ejercía sobre Sehz-Clar para mantener algún tipo de equilibrio. Fuera de Sehz-Clar, los combates se habían producido en gran medida en las sombras a través de espías y agentes que Alaric y sus conexiones organizaron. Después de que Seris se retirara a las Relictombs, gran parte del trabajo activo de la rebelión pasó a la clandestinidad. Sin embargo, gracias a las acciones de unos pocos nobles valientes, habían obtenido y mantenido el control de un puñado de ciudades en Truacia, Vechor y Sehz-Clar.

Esas ciudades habían sido bases esenciales para otros esfuerzos, principalmente de aprovisionamiento. Según Alaric, los intentos de retomar las ciudades habían sido mínimos, y las fuerzas rebeldes lograron un puñado de victorias inesperadas en las semanas posteriores a la caída de Sehz-Clar.

Pero en un lapso de días, estas ciudades habían caído, y los nobles que tenían el control pidieron a sus tropas que se retiraran o fueron ejecutados por equipos de ataque leales. Para empeorar las cosas, la red de conexiones, informantes, espías y operadores de Alaric estaba siendo atacada y asesinada.

“Y no uno por uno, sino en malditas manadas,” gimió, con las mejillas sonrojadas bajo su barba descuidada. “Tuve que enviar a mi gente a esconderse en las colinas. Es difícil encontrarle sentido, muchacho. Como si alguien hubiera accionado un interruptor maldito de Vritra y desatado una avalancha de muerte.”

Continuamos por un rato, Alaric profundizando en situaciones más específicas mientras yo escuchaba e intentaba digerirlo todo. A cambio, les expliqué lo que Seris y yo habíamos planeado y les conté sobre los acontecimientos de Nirmala.

Poco antes del amanecer, Chul se despertó y él y Sylvie se unieron a nosotros a pesar de mis protestas de que debía seguir descansando.

“He descansado demasiado. Este cuerpo anhela redimir su patética exhibición durante la pelea,” dijo cabizbajo.

“No estabas bien emparejado,” intervino Sylvie. “Si te hubieras enfrentado a cualquier otra Guadaña, habrías…”

“No, tiene razón,” interrumpí. “Fue patético — pero yo también. Lo mejor que podemos hacer es aprender de ello, asumir nuestros errores y hacernos más fuertes.”

Rechinando los dientes, Chul se apostó en un rincón del estudio y miró a su alrededor durante el resto de la conversación.

Los campos ondulados visibles desde la ventana del estudio estaban cambiando de negro a gris anaranjado con los primeros rayos del amanecer cuando nos interrumpieron de nuevo.

Un golpe repentino y rápido en la puerta del estudio nos hizo dar la vuelta a todos, pero antes de que alguien pudiera llamar para entrar, la puerta se abrió de golpe y Briar entró corriendo. “¡Maestro Darrin! ¡Una transmisión—rápido—de Agrona!”

Todos intercambiamos una mirada cautelosa y luego la seguimos apresuradamente hasta una sala de estar equipada con un gran cristal de proyección. Una amplia imagen de las Montañas Basilisk Fang pasaba rápidamente por la superficie del cristal. Cuando entré al alcance del campo telepático, escuché una voz despierta y nerviosa en mi cabeza: “…repito, un mensaje obligatorio del propio Alto Soberano se reproducirá en dos minutos. Todos los Alacryanos deben escuchar. Repito, obligatorio…”

Salí del campo y le di a Darrin una mirada curiosa.

Frunciendo el ceño, se encogió de hombros. “Las transmisiones forzadas no son algo desconocido, pero son bastante raras. Ni siquiera conseguimos uno después de lo que pasó en la Victoriad.”

“El artefacto de proyección simplemente se activó y comenzó a balbucear sobre el mensaje obligatorio,” añadió Briar, con los brazos cruzados mientras miraba la proyección.

“Entonces, un mensaje del propio Agrona Vritra,” reflexionó Chul mientras entraba y salía del campo telepático. “Si tan solo pudiera atravesar su cara malvada a través de este artefacto de cristal.”

Las cejas de Alaric se alzaron mientras le daba a Chul una mirada divertida. “Estoy empezando a ver dónde residen sus fortalezas y debilidades.”

Sonreí levemente. “Si tan solo pudiéramos, Chul.”

Todos esperamos en silencio hasta que el mensaje repetido se detuvo y la escena desapareció.

Una cara apareció a través de la proyección de cristal.

“Realmente es el propio Alto Soberano…” susurró Briar, un escalofrío recorriéndola.

Agrona parecía austero, pero su severidad se veía algo socavada por la brillante ornamentación de sus cuernos. Nos miró fijamente desde el cristal de proyección durante varios segundos antes de finalmente hablar.

“Mi pueblo de Alacrya,” comenzó con palabras claras y decididas, “hijos de Vritra. Hoy les hablo directamente… a todos y cada uno de ustedes. Escuchad detenidamente y atentamente, porque mis palabras son para ustedes.”

Hizo una nueva pausa y yo miré alrededor de la habitación; Un puñado de adolescentes estaban presentes, al igual que Sorrel, el ama de llaves de Darrin. Parecían hechizados, todos ellos. Sólo Alaric, Chul y yo parecíamos capaces de mantener una distancia mental de lo que estábamos viendo. Incluso Sylvie tenía los ojos muy abiertos y sus labios se abrieron ligeramente mientras quedaba envuelta en esta visión. Pero podía sentir sus emociones y algunos de sus pensamientos, y la suya era una razón muy diferente para estar tan comprometida.

‘Mi padre…’ me envió, sintiendo mi mente tocar la suya. ‘No puedo evitar preguntarme… todavía parece muy improbable. ¿Qué pudo haber unido a Sylvia Indrath y Agrona Vritra?’

Incluso a través de la proyección, la fuerza de su personalidad era clara. Si alguna vez hubo un momento antes de que Agrona Vritra se entregara a sus impulsos crueles y sociópatas, tal vez fue entonces cuando Sylvia se había enamorado de él. O tal vez él siempre había sido el mismo, pero la había engañado haciéndole ver algo que no estaba allí.

Escaneé cuidadosamente el rostro embelesado de Sylvie.

Después de todo, Agrona no rehuyó manipular ni siquiera a los más cercanos a él. A través de un hechizo implantado en su óvulo antes de que ella naciera, él pudo habitar su cuerpo incluso desde Alacrya. Había sido una revelación que casi rompió la confianza entre Sylvie y yo. Ahora sólo podía esperar que su muerte y renacimiento hubieran cortado esta conexión, pero me preocupaba que no tuviéramos forma de saberlo con seguridad.

“Desde hace meses, este continente ha estado dividido por la lucha de la rebelión y la guerra civil,” continuó Agrona. “Tengan la seguridad de que no tengo ninguna mala voluntad hacia aquellos de ustedes que han participado en este conflicto. Una lucha de voluntades así, ya sea entre compatriotas, generales o incluso soberanos, a largo plazo sólo los fortalecerá como pueblo. El conflicto es necesario para crecer en poder.”

Hizo una pausa, sus ojos escarlatas parecían mirar directamente a los míos. “Pero los conflictos en el momento equivocado también pueden debilitarnos a todos, y es por eso que les hablo ahora. Las puertas de Epheotus se han abierto de par en par y los dragones han entrado por ellas. Ya han contrarrestado gran parte de nuestro trabajo en Dicathen, deshaciendo el bien por el que ustedes y su sangre han luchado y por el que han muerto. Pero su violencia no se extiende sólo a ese lejano continente. Han derramado sangre aquí mismo en Alacrya, en el corazón de Etril.”

La expresión de Agrona se endureció, sus ojos ardían como fuego. “Un dragón ha asesinado al Soberano Exeges antes de huir como un cobarde en la noche. Miles de testigos vieron al asura dando vueltas sobre su palacio, respirando maná y muerte. Cien o más miembros del personal de palacio murieron con él, indefensos ante semejante ataque — Alacryanos normales, reducidos a polvo sólo por el delito de trabajar en apoyo de un clan diferente.

“La guerra entre Alacrya y Dicathen ha terminado. Y también debe serlo este conflicto entre todos los Alacryan leales y los partidarios de Seris la Sin Sangre. Los dragones tienen la intención de apoderarse tanto de Dicathen como de Alacrya. Los mismos seres que inventaron la mentira de la divinidad asura — aquellos que se han escondido durante mucho tiempo en Epheotus y solo ofrecieron juicio sobre aquellos a quienes llaman ‘lessers’, sin brindarles ayuda con provisiones o magia, cuyos ataques en este continente crearon el Mar Maw de Vritra y acabó con cien mil vidas; ahora he decidido tomar todo lo que ustedes y sus ancestros de sangre trabajaron tan duro para construir.”

En el silencio que siguió, el único sonido fue el resoplido incrédulo de Chul.

“Debido a la interferencia del aliado de los dragones, la Lanza Arthur Leywin—”

Parpadeé, sorprendido por su mención de mí. Varias personas en la sala se volvieron para mirar en mi dirección.

“—No pude preparar a Dicathen para esta eventualidad, pero protegeré a Alacrya y a todos los que todavía se llaman a sí mismos leales Alacryanos de los dragones invasores.” La barbilla de Agrona se levantó, su voz se hizo más fuerte y más orgullosa mientras hablaba. “Con su ayuda, por supuesto. Este continente debe mantenerse fuerte, unido bajo mi autoridad. Pasado es el tiempo de las Guadañas y los Soberanos, el dominio del Clan Vritra. Ahora yo, Agrona, les guiaré personalmente a través de los peligros venideros.”

Su expresión se suavizó y nos ofreció una sonrisa comprensiva. “No se impondrá ningún castigo a nadie que haya participado en esta rebelión mientras depongan las armas y regresen a sus vidas inmediatamente. Pero como no puedo aceptar ninguna discordia interna que nos debilite frente a este enemigo, todos aquellos que se nieguen serán tratados inmediatamente y con prejuicios. Llamad a vuestra sangre, a vuestros vecinos y a vuestros amigos a que dejen de lado sus pequeños agravios por ahora. Mañana daremos un paso adelante como nación. Unificado.”

Agrona apretó la mandíbula y asintió sutilmente con la cabeza, haciendo que los adornos de sus cuernos se balancearan y brillaran. Luego la proyección se desvaneció y el cristal se apagó.

Siguió el silencio. Lentamente, los niños se volvieron para mirar a Darrin, pero él me estaba mirando a mí. La mirada de Alaric estaba fija en el suelo, con un ceño fruncido grabado en su piel arrugada. Chul también me estaba mirando, como si tomara nota de mi reacción, pero Sylvie se había alejado, de espaldas a la habitación y su mente cerrada.

“Retírense,” dijo Darrin después de un minuto. “Hoy no hay entrenamiento ni tareas domésticas. Vayan a disfrutar.”

Briar resopló. “Más bien, hundirnos en nuestra angustia existencial.” Pero ella, como los demás, hizo lo que le dijeron y salió de la sala de estar arrastrando los pies.

Cuando el ama de llaves no la siguió de inmediato — todavía estaba mirando el cristal de proyección, con una expresión estupefacta en su pálido rostro —, Darrin apoyó su mano en su hombro. “¿Sorrel?”

Ella saltó y se llevó una mano a la boca para contener un grito débil. “L-Lo siento, Maestro Ordin. D-Disculpe.” Se puso de pie temblorosamente y salió corriendo de la habitación.

Mientras la veía irse, consideré el mensaje de Agrona. No tanto los detalles del mismo, sino la intención. Cómo afectaría a las personas. A la gente normal como Sorrel.

“Es interesante que te haya llamado por tu nombre,” reflexionó Darrin. “Alinearte con los dragones le ayudará a volver en tu contra cualquier popularidad que hayas obtenido en Alacrya.”

“¿Pero por qué tu gente apoyaría a esta serpiente sobre los dragones?” Chul retumbó, pasando su mano por su cabello naranja, haciendo que el tono más oscuro se enrollara y brillara como humo. “Mi clan no ama al tirano Indrath, pero no es peor que Agrona.”

“El diablo ya lo conoces,” respondió Alaric, su voz era un gruñido bajo y cansado. “Qué mejor manera de hacer que la gente olvide cuán horriblemente los han tratado los Vritra que la amenaza de vida bajo la bota de otro clan asura. Y ustedes” —señaló mi pecho con un dedo arrugado— “les dieron la pequeña propaganda perfecta.” Sacudió la cabeza y se dejó caer en una silla, frotándose las sienes con los dedos.

“Al menos esto explica el repentino cambio de nuestra suerte,” dijo Darrin, con clara preocupación en sus rasgos mientras observaba a Alaric. “Agrona debe haber estado planeando este movimiento desde hace algún tiempo. El asesinato de… bueno, espera un momento. Me dio una mirada confusa.” Entonces, está culpando a los dragones de la muerte de Exeges, algo bastante fácil de hacer incluso si no hubieras llevado un dragón real al palacio para asesinar a Exeges… pero ¿quién mató realmente al Soberano, entonces?”

Su atención se centró en Sylvie. “Lady…ah, discúlpeme si esta es una pregunta imprudente, pero ¿es posible que fuera su …sangre? ¿Familiares? ¿Los otros dragones?”

Sylvie se encogió de hombros y sacudió la cabeza al mismo tiempo, haciendo que su cabello rubio trigo se balanceara alrededor de sus cuernos. “No lo sé con seguridad, pero… no sentí como si un dragón hubiera estado allí.”

La mirada de Darrin volvió a mí. “Entonces, ¿quién crees?”

Sus palabras fueron como chum en la superficie agitada de mis pensamientos. No tenía más idea de quién podría haber matado al Soberano que cuando encontramos el cadáver por primera vez. Estaba seguro de que sólo nos faltaba algún pequeño detalle que nos ayudara a unir las piezas.

¿Por qué este misterio me hace recordar la tercera piedra angular que falta?

‘¿Crees que están relacionados?’ Sylvie pensó en respuesta. Por el tono de sus pensamientos me di cuenta de que no estaba convencida. ‘¿Como… algún tercero que casualmente se está moviendo por el mismo camino que nosotros?’

Suspirando, tomé asiento frente a Alaric y me pasé una mano por la cara con cansancio, luchando por pensar en la picazón de la cicatriz. “No lo sé,” dije, respondiendo las preguntas de Sylvie y Darrin a la vez. Es posible , añadí mentalmente a Sylvie.

Jadeé, provocando miradas cautelosas de todos excepto de Sylvie, que seguía mis pensamientos tal como los tenía.

“¿Todo bien, Arthur?” Preguntó Darrin.

“Sí, sólo que… no importa,” dije, sabiendo que no podía explicarle mis pensamientos a Darrin.

La salvadora de tus sueños de las Relictombs, la voz que escuchaste. Tu renacimiento y cambio en la afinidad del éter, el hecho de que exististe para salvar mi alma antes de que nacieras. Eso potencialmente ha creado algún tipo de paradoja, ¿verdad? ¿Y si realmente existe un tercero? Con las artes aevum involucradas, incluso podríamos ser nosotros, moviéndonos a través de alguna línea de tiempo paralela o…

Me detuve, sintiendo los pensamientos de Sylvie chocando contra los míos.

‘La explicación más simple suele ser la más precisa,’ dijo, citando a un erudito que ambos conocimos en la Academia Xyrus. ‘Tal vez me equivoque, pero la reliquia, el Soberano y mi salvadora no se sienten conectados. Sin embargo, en aras del argumento, si retrocediéramos en el tiempo para reclamar la reliquia, entonces ¿dónde está? Y si estabas destinado a matar a Exeges, ¿por qué adelantarte y matarlo? ¿Porque estabas destinado a fracasar?’

Yo no, sino… tú. A pesar de sus argumentos, estaba empezando a ver el panorama con mayor claridad. Cuando tu conocimiento de la rama aevum del éter sea lo suficientemente profundo, tal vez puedas retroceder en el tiempo y reclamar la reliquia. Si la batalla contra Exeges resultó demasiado difícil, Cecilia podría haber tomado ventaja contra mí después. Y… ¿qué pasa si la voz que estás escuchando es la tuya, mensajes enviados a través del tiempo?

Sylvie lo consideró por un momento, mirándome de cerca. ‘¿Has oído hablar alguna vez de un arte del éter que te permita retroceder en el tiempo?’

El requiem de Aroa puede hacer retroceder el tiempo, señalé.

‘Pero eso no es lo mismo. En absoluto.’ Ella me dio una mirada penetrante.

¿Qué pasa entonces con tu tiempo en la Tierra, observando mi vida? ¿Qué fue eso sino un viaje en el tiempo? e…

Ella frunció los labios y su escepticismo no hizo más que crecer. Aunque no pude hacer cambios. Ni siquiera supiste que estaba allí.

Lo estoy alcanzado, admití, recostándome en la silla y lanzando otro suspiro. Incluso en espiral. “La explicación más sencilla suele ser la correcta,” repetí en voz alta.

Darrin levantó la vista mientras reflexionaba sobre sus propios pensamientos. Alaric se rascó la barba, pero mantuvo la vista fija en su vientre. Chul se crujió el cuello y caminó por la habitación.

“Pero matar a un Soberano — un asura de pura sangre — no es una tarea sencilla. Sin embargo, hay una breve lista de quienes podrían haberlo hecho.” Levanté el puño y todos mis dedos se curvaron hacia adentro. Levantando el dedo índice dije: “Otro soberano.”

“O un dragón,” dijo Sylvie, y levanté un segundo dedo.

“Los Espectros están entrenados para matar asuras,” dije, levantando un tercer dedo.

“¿Tú?” Dijo Chul, deteniéndose e inclinando la cabeza hacia un lado. “Pero claro, sé que no fuiste tú. Mmm. Los miembros restantes de mi clan dejaron de ser guerreros hace mucho tiempo, pero este Exeges tampoco me parecía tan fuerte. Tal vez Mordain o alguno de los otros podrían haberlo matado.”

Asintiendo, levanté mi dedo meñique.

“Agrona,” gruñó Alaric. “O su mascota Legado. Los informes de uno de mis amigos en el frente en Sehz-Clar dijeron que la per**ra antinatural puede chuparte el maná.”

Dejé caer mi mano mientras consideraba lo que había dicho. Mis ojos tocaron los de Sylvie mientras imaginaba el cadáver de Exeges. Piel cenicienta y tensa, apariencia hundida, ojos ciegos e incoloros, como si le hubieran drenado la sangre del cuerpo…

“Pero Cecilia parecía tan sorprendida como nosotros al encontrar al Soberano muerto” dijo Sylvie, pensando en voz alta. “Si ella… le quitó su maná, ella actuó bien. ¿Quizás Agrona estaba dispuesto a sacrificar a Exeges para darle a Cecilia un impulso de poder para su pelea contigo?”

En silencio, sentí que Sylvie esperaba que ese fuera el caso, y que Cecilia no hubiera sido lo suficientemente fuerte como para luchar contra nosotros por su cuenta.

Me levanté de repente. “No lo sabemos y no nos acercamos a las respuestas. Necesitamos regresar hacia Seris.” Lancé una mirada culpable a Darrin y Alaric. “Lo lamento. Ojalá pudiera ofrecer más, pero…”

“No es necesario,” dijo Darrin, dándome una palmada en el brazo. “Mi casa no tiene conexión directa con la rebelión. Simplemente soy un ascender jubilado que entrena a algunos niños. En cuanto a Alaric…” Le lanzó al hombre mayor otra mirada cautelosa. “Él realmente no está aquí. Y si lo estuvo, ciertamente no está relacionado con el complot de Seris. Y si lo está, no tenía forma de saberlo. Al fin y al cabo, sólo somos viejos amigos de copa.”

Comencé a salir de la habitación, pero me vi obligado a detenerme y ofrecer un último consejo. “Haz lo que él dice. Deja de pelear. Envía a tu gente a casa. Déjame a mí y a Seris tomar las cosas desde aquí. En una guerra entre dragones y basilisk, serás aplastado.”

Alaric se burló. “En primer lugar, es culpa tuya que me arrastraran nuevamente a esto. Tú y tu conexión con esa Guadaña. Bah. Pero supongo que tienes razón. Supongo que nunca es tarde para jubilarse por tercera vez.”

Sonreí, agradecido. “Adiós.”

Darrin hizo un pequeño saludo con la mano, pero Alaric solo arrugó la nariz y volvió a mirar su estómago.

Salí, seguido por mis compañeros, y regresé al estudio donde el Compass aún esperaba.

Me detuve ante ello, considerándolo.

“No podemos dejarlo aquí otra vez. Con el Portal de Salto Temporal casi extinta, es posible que necesitemos el Compass con nosotros. Moverse a través de las Relictombs es la mejor manera de evitar las miradas perspicaces de Agrona y Kezzess, y podría ser nuestra única manera de interponernos entre Alacrya y Dicathen en el futuro.”

“¿Algunas ideas?” Preguntó Sylvie, su mano rozando el campo de energía que rodeaba la reliquia.

“¿Y podemos estar seguros de que Lady Sylvie no tendrá otro ataque?” Preguntó Chul, mirándola sin sutileza por el rabillo del ojo.

“Aquí está la esperanza,” suspiré. “Pasa. Estaré justo detrás de ti.”

Sylvie se mordió el labio. Chul simplemente se encogió de hombros y entró directamente al portal. Cuando asentí para que la siguiera, Sylvie lo hizo vacilante y desapareció en el óvalo reluciente que flotaba en el aire.

Extendiendo la mano, sentí la forma del portal con mi éter. Activar mi núcleo envió un dolor profundo y vibrante por todo mi cuerpo e intensificó la sensación de picazón de la cicatriz.

Había una familiaridad con el éter del portal que no tenía nada que ver con haberlo usado antes. Curioso, activé God Step y vi los caminos sin entrar en ellos. Una sonrisa de confianza apareció en mi rostro.

Continuando canalizando God Step, me concentré completamente en el portal, escuchando su resonancia específica entre los muchos otros puntos a mi alrededor. Cuando estuve seguro de que lo tenía, agarré el Compass y la desactivé.

El efecto fue inmediato. El portal mismo comenzó a presionar hacia adentro en contra de mi voluntad, pero el punto en el espacio que conectaba con los caminos de los relámpagos me cantó de todos modos. Esperando sólo el tiempo suficiente para asegurar el Compass en mi runa dimensional, entré por el agujero.

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